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한국생산기술연구원 - 뿌리산업기술연구소를 찾아서

한국생산기술연구원 뿌리산업기술연구소 열처리 그룹 이원범 수석연구원


■ 뿌리산업기술연구소, 기업의 기술력 향상에 마중 물 될 것!
나무의 뿌리처럼 겉으로 드러나지 않지만 최종 제품에 내재되어 제조업 경쟁력의 근간을 형성한다는 의미에서 명명된 ‘뿌리산업’ 국내에서는 6대 뿌리산업으로 금형, 주조, 용접, 소성가공, 표면처리, 열처리 산업을 일컫고 있다.

뿌리산업경쟁력을 위한 정책의 일환으로 각 지역에 적합한 산업을 전문적으로 담당하는 뿌리기술지원센터가 전국에 총 7곳이 개소되었다. 그 중 경기도 시흥시에는 지난 9월 개소되어 열처리와 표면처리분야를 전문적으로 담당하고 있다.

이곳은 시흥뿌리기술지원센터에서 전담하고 있는 두 개 분야 외에 나머지 4개 분야도 인천의 뿌리산업기술연구소와 연계해 업무를 진행 할 수 있다는 장점을 가지고 있다는 것이 큰 특징이라 할 수 있다. 또한, 국내에서 가장 큰 공단을 보유하고 있는 시흥ㆍ안산지역을 가까이 두고 있어 이 지역에 있는 기업들이 좀더 편리하게 이용할 수 있다는 것도 큰 장점 중 하나이다.

뿌리산업기술연구소에서는 어떤 역할을 하고 있는지 기업들이 뿌리산업기술소의 접근을 어떻게 하면 되는지 등에 대해 시흥뿌리기술지원센터 이원범 박사를 만나 이야기를 들어봤다.



■ 시흥뿌리기술지원센터에 대하여
한국생산기술연구원 산하 시흥뿌리기술지원센터는 경기도 시흥시 서해안로 113-58 에 자리하고 있다. 시흥시에서 무상으로 제공한 땅에 한국생산기술연구원과 정부, 그리고 지자체의 지원을 받아 2015년 9월 완공되어 뿌리기업을 대상으로 제조기술에 필요한 종합 솔루션을 제공하고, 시제품을 상용화 하며, 불량분석, 공정개선 등의 업무를 지원하고 있다.

11명의 연구책임자 급을 포함한 총 34명의 열처리 및 표면처리 관련 연구원이 업무를 진행하고 있다. 현재 시흥에서는 열처리와 표면처리 분야를 전문적으로 담당하고 있다. 2가지 분야를 특화시키게 된 이유는 다음과 같다. 보통 기술의 개발 및 지원이 가능하기 위해서는 관련된 장비들을 모아서 진행하는 것이 효율적이다. 즉 열처리는 열처리에 관련된 장비, 금형은 금형에 관련된 장비를 모아서 장비를 사용하고 관리하는 것이 보다 효율적이다.



이에 따라 한국생산기술연구원에서는 시흥에 열처리 및 표면처리에 관련된 장비를 한 공간내에 모아서 관리하게 된 것이다. 그리고, 인천에 있는 뿌리산업기술연구소에는 열처리 및 표면처리 이외의 주조, 금형, 성형, 용접에 관련된 연구원 및 장비들이 있기 때문에 연계하여 6대 분야를 모두 아우를 수 있다.

■ 센터 내 기업들의 활용을 위한 시험장비 및 분석장비 등 잘 갖춰져..
국내 열처리기업들이 대부분 영세하기 때문에 독자적으로 기술을 개발하거나 신제품 개발을 하기에는 매우 어려운 점이 있다. 인력적인 면에서도 그렇겠지만 특히 장비는 더 어렵다. 단지 한번의 실험이나 불량분석을 위해 장비를 새로 마련할 수는 없기 때문이다.



시흥뿌리기술지원센터에는 이런 시험장비나 불량분석장비 등 기업들이 갖추지 못한 장비들이 많이 있다. 이러한 장비는 기업들이 활용할 수 있는 기회를 주기 위해 마련된 장비이다. 따라서 이곳의 장비는 물론 기술에 대한 논의를 통해 업체들이 새로운 기술을 확보하는데 큰 도움이 될 수 있다. 현재 확보된 장비는 열처리기술의 종류에 맞추어 준비되어 있다. 시흥뿌리기술센터에서 보유한 장비 및 기술분야는 진공열처리(QT등), 진공질화, 플라즈마 질화, 진공침탄 기술이다. 그리고 열처리 후 물성 분석을 위한 각종 분석장비들을 보유하고 있다.

간혹 연구소의 문턱이 너무 높은 것이 아닌가 하는 생각을 하는 업체들이 있다. 그러나, 이것은 기우이다. 기술을 개발하고 고민하기 위해서는 우선 소통하는 것이 중요하다. 늘 기술연구소의 문은 열려있고 국내 기업들의 어려움을 함께하고자 문의와 방문은 언제나 환영하고 있다.

거듭 말하지만 기술개발에 있어 소통과 지속적인 교류는 매우 중요하다. 일은 장비가 하는것이 아니라 사람이 하는 것이라 지속적인 만남이 중요하다. 지속적인 소통과 교류로 서로의 어려움을 해결할 수 있는 통로가 될 수도 있고, 상황에 따라서 기술력도 확보할 수 있을 것이기 때문이다.

■ 공정기술과 장비기술의 조화가 매우 중요
국내 열처리산업은 자동차 산업과 함께 성장했다고 해도 큰 무리가 없을 정도로 자동차 산업과 열처리 산업은 밀접한 관계에 있다. 따라서 자동차 산업 경기 상황에 따라 열처리 산업의 경기도 많이 좌우되기도 한다. 이 밖에도 열처리산업이 많이 집중된 산업으로 자동차 이외에 조선산업, 건설장비산업 등을 들 수 있다.

이렇게 열처리 산업은 독자적인 산업이라기 보다 다른 산업의 일부분을 차지하는 산업으로, 대체적으로 한쪽 산업에 치중돼 있다는 것이 큰 문제점이라고 할 수 있다. 한가지 산업에 집중되어 있다는 것은 관련산업이 침체되면 함께 어려워질 수 밖에 없는 구조이기 때문이다.



이러한 구조로 열처리 산업은 매우 어려운 한 해를 보낼 것으로 보인다. 이 불황에서는 자본주의답게 경제의 규모를 이룬 업체들은 무난할 것으로 보이고, 그렇지 못한 업체들은 독자적인 기술확보로 새로운 시장을 확보해야만 할 것이다. 가격경쟁만으로는 한계가 있을 것이기 때문에 원가절감 이외의 기술확보가 필요한 것이다.

열처리기술에 대해서 일반적으로 좋은 장비만 있으면 된다고 생각하기 쉬운데 그렇지 않다, 사실 주조, 표면처리, 금형 등 모든 뿌리산업기술분야가 마찬가지이다. 아무리 좋은 장비를 갖추었다고 하더라도 공정기술이 미흡하거나, 공정기술이 훌륭하더라도 장비가 그 기술을 수용할 수 없다면 좋은 제품이 나올 수 없기 때문이다.

따라서 열처리 기술은 장비와 공정기술이 조화가 잘 이루어져야 비로소 완벽한 기술력을 갖추었다고 할 수 있다. 완벽한 기술력 확보를 통한 새로운 시장 개척은 열처리 업체들이 향후 지속적으로 나가야 할 방향이 아닐까 하는 생각이다.



■ 끊임없는 소통과 대화로 선진기술에 다가서야..
현재 시흥뿌리기술지원센터를 찾는 업체는 열처리업체보다는 관련부품업체들이 더 많은 편이다. 이유는 열처리 제품에 대한 고민은 열처리업체보다는 관련부품업체에 종사하시는 분들이 더 많이 하고 있는데, 이것은 부품업체에서 좋은 제품을 개발하기 위해서는 열처리제품에 대한 기술력을 확보해야 하기 때문이다.

앞에서도 잠깐 언급했지만, 연구소의 문은 열려있다. 국내 열처리업체들이 연구인력을 갖출 수 있는 여건이 안되기 때문에 연구소의 도움이 필요할 때 연락을 하게 되면, 함께 고민하고 맞는 기술을 함께 찾아 나갈 수 있을 것이다.

필요한 기술들이 짧은 기간에 이뤄지는 것들이 아니기 때문에 오랜 시간 의견을 나누다 보면 좋은 결과가 나올 수 있을 것이라 생각한다.
현재 국내 열처리 기술이 아직 선진국에 비해 조금 부족한 점이 있다. 따라서 지속적인 기술개발과 선진국에 근접하기 위한 노력도 아끼지 않아야 할 것이다.

■ 문의처: 뿌리산업기술연구소 (시흥뿌리기술센터) 열처리그룹 ☎ 031-8084-8643
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